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Qu’est-ce que la matière ?

Publié en ligne le 17 janvier 2006
Note de lecture d’Agnès Lenoire

« Ainsi l’étude de la matière nucléaire et subnucléaire nous a-t-elle conduits à des conceptions nouvelles quant à la nature des objets physiques, ainsi qu’à leurs rapports de constitution, qui battent en brèche bien des idées reçues. » Extrait, page 119.

Il est de ces petits bouquins bien faits qui rassemblent une masse de culture impressionnante tout en tenant dans votre poche. Ce titre de la collection du Collège en fait partie. Trois grands noms de la physique y usent de leur plus grand talent de vulgarisateurs pour vous initier aux mystères de la matière.

Françoise Balibar y introduit le sujet en brossant un portrait historique de la façon dont a été perçue la matière au fil du temps, depuis l’Antiquité jusqu’à nos jours. L’idée de substance y dominait, concept métaphysique liée à la permanence, qui n’a pu être écarté qu’avec la découverte des particules et leur manipulation.
Jean-Marc Lévy-Leblond enchaîne avec une visite du bestiaire subnucléaire, visite soigneusement commentée. Masse et énergie équivalentes ouvrent des perspectives de compréhension des phénomènes, que l’auteur rend accessibles à tout lecteur.

Enfin Roland Lehoucq prolonge votre initiation par un détour dans l’espace. « Nous sommes poussières d’étoiles », disent en chœur physiciens et astrophysiciens. L’auteur nous explique pourquoi. Les étoiles les plus massives, seules à détenir en leur sein les éléments les plus lourds, ensemencent l’espace autour d’elles en explosant en supernovas. Tous les éléments présents sur Terre, hormis l’hydrogène, proviennent de ces étoiles.

Un parcours brillant, dense, sans temps mort. Une lecture passionnante.


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